L'archipel des Petites Antilles
est constitué par une vingtaine d'îles distantes d'environ 850 kilomètres de la Grenade au sud à Anguilla au nord (en noir sur la carte).
Deux chapelets d'îles composent cet arc. A l'est, les îles les plus anciennes (Saint-Martin, Saint-Barthélémy, Antigua, la Grande-Terre en Guadeloupe, Marie-Galante, Barbade...) remontent à 55 millions d'années d'une période volcanique active à la suite de l'effondrement de la fosse caraïbe. Aujourd'hui, ces îles sont érodées et leur soubassement volcanique est presque totalement recouvert par des formations coralliennes calcaires.
A l'ouest, les îles plus récentes (Saint-Kitts, Montserrat, la Basse-Terre en Guadeloupe, la Dominique, la Martinique, Sainte-Lucie...) se sont édifiées sur le socle volcanique à la suite de diverses périodes d'activité volcanique qui ne remontent pas à plus de 5 millions d'années.
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